被看走眼的重大IT發明

很棒的兩篇文章, 轉載自以下:

CNET新聞專區:Michael Kanellos  28/03/2005

高科技產業充滿著能夠讓人成為億萬富翁的新點子,但最後拿到回報的不見得是原先的發明人。

過去50年來,一些最重要的技術發明,比如電晶體,關聯資料庫以及微處理器並沒有替發明人帶來一如預期的報酬。

一些發明家由於缺乏洞察力而失去了領先優勢。企業裡的政治因素有時是原因,更多的時候,缺乏合理的報酬是因為時機不當-在錯誤的時間推出了一個合理的策略。就拿現在廣泛運用於MP3播放機中的微型硬碟為例,在iPod這樣的東西出現很久之前,早就已經被發明出來了。

以下就是11個未能拿捏好時機的知名發明案例。

1.電晶體

1947年,AT&T的貝爾實驗室的科學家發明了世界第一個矽電晶體。三位發明家後來因此獲得了諾貝爾物理學獎。而貝爾實驗室獲得了電晶體發明的專利,但它的授權則授給IBM,德州儀器以及Sony。當時這麼做的目的是為了避免引來政府方面的反壟斷麻煩。(1956年,AT&T同意其他人自由使用電晶體。)

但是,專利使用條款過於簡化反而讓AT&T失去了許多授權金。

專利顧問Richard Belgard表示:「現在有數以萬億計的電晶體在使用。」

幸運的是,電晶體的專利在上個世紀60年代就已經失效,電腦革命當時尚未發生。相較之下,AT&T直到80年代中期還保留著對電話的壟斷。

2.網際網路

回到90年代初,歐盟原子能研究機構(CERN)的Robert Cailliau與創投業者Sven Lingjaerde 進行了接觸,希望他實驗室發明的WWW(World Wide Web)專案能取得資金。

Lingjaerde透露:「當這個專案逐漸壯大時,它需要獲得更多的錢,CERN的高層卻決定削減預算,這些人認為,這個專案和基礎研究沒有什麼直接關聯,而且,它的耗資太多了。我們當時曾經考慮投入資金去支援這個專案,前提是還有其他創投資金願意投入才行。我們意識到,自己的實力還不夠。那個時候,網際網路的商業模式也不夠明朗。」

他試圖聯繫兩個美國著名的創投業者。第一個投資者根本沒有回信。第二位,Lingjaerde給對方發出了長達5頁的傳真,這個人對網際網路專案比較感興趣,但他表示:「我不清楚你如何才能夠利用網際網路來賺錢。」

3.Onsale

Jerry Kaplan自己透露,他在進行GO Computing專案(一個失敗的手寫運算計畫)的時候已經燒掉了7500萬美元。但是,1994年,他還是與人合辦了Onsale公司,這是世界上第一家線上拍賣公司, 出資者則是知名的 Kleiner Perkins Caufield & Byers創投公司。

他向美國商業週刊解釋Onsale時表示:「這宛如老天爺給的資金。」

只可惜老天爺給的時間並不長。1995年,eBay誕生。幾年之後,Onsale與Egghead進行了合併,後來又逐漸失去了自己的股份。

Kaplan說:「如果你的模式不對,那麼投資者就不會寬恕你。」eBay為拍賣者建立了一個可彼此交易的平台,而Onsale則是專門拍賣剩下來的物品,Kaplan認為,「這是兩家公司最大的不同。」

4.矽奈米線

矽奈米線(Silicon nanowires)是一種細小的矽絲,它本來很有希望成為晶片產業未來幾十年的重要技術。AT&T的貝爾實驗室首先在1964年申請了這種技術的專利,但在市場成熟之前,這個專利就已經失效。

全球第一個微處理器Intel 4004發表於1971年,該晶片所有權原本屬於日本計算機廠商Busicom,該公司是在1969年委託英特爾製造該晶片。但晶片上市後,計算機價格已經開始走跌,Busicom要求英特爾降低報價,英特爾便順勢要求在計算機以外的市場銷售4004。 (Credit: Intel)

全球第一個微處理器Intel 4004發表於1971年,該晶片所有權原本屬於日本計算機廠商Busicom,該公司是在1969年委託英特爾製造該晶片。但晶片上市後,計算機價格已經開始走跌,Busicom要求英特爾降低報價,英特爾便順勢要求在計算機以外的市場銷售4004。 (Credit: Intel)

AT&T並不是唯一一家本可以利用奈米技術獲取利益的公司。NEC在1991年發明了單壁奈米管技術(single-walled nanotubes)。儘管NEC 正在積極推進這項專利的使用授權,但這項技術專利會在2008年失效。奈米管產業現在才剛剛起步,而這個市場要到2010年後才能完全成熟。

5.Busicom的處理器

世界上第一個微處理器叫做Intel 4004,1971年誕生。這種晶片最初屬於一家名為Busicom的日本電子計算機製造公司,1969年,Busicom將處理器技術委託給英特爾。

這種晶片推出後,計算機的價格已經開始下滑,Busicom希望英特爾壓低報價,英特爾同意了,但附帶要求在計算機以外的市場銷售4004,Busicom也同意了。

但即使如此,這也花了很長一段時間才讓該發明逐漸流行起來。

「這後來成了英特爾的核心業務,但在前十年,我們其實只有當作副業看待而已。」英特爾董事長Andy Grove在2001年專訪時表示。

6.關聯資料庫軟體

硬碟機,精簡指令集(RISC)電腦晶片,語音辨識軟體都可說是IBM發明的。過去10年,IBM申請了2.2萬件專利,比其他10家競爭對手的總和還多。但是,IBM很多發明最後並沒有成功上市,比如,關聯資料庫(relational database)。

60、70年代間,IBM一位年輕的工程師Edgar Codd解釋了關聯資料庫的概念與結構。Codd革命性的點子是,將資料以行列的表格方式作組織,然後將這些資料與其他表格進行關聯。Codd勾畫了關聯資料庫的藍圖,同時也奠定了SQL的基礎。

但是,這種技術當時與IBM的企業發展策略不相吻合。IBM曾經在一種舊的資料庫模式上投入了大量的資金,直到1978年,IBM才開始銷售基於Codd理念的產品,此前一年,一位年輕的企業家Larry Ellison創辦了甲骨文。

Ellison的公司隨後成為關聯資料庫軟體產業的領導者。

7.DOS

其實,微軟是非常偶然的進入了作業系統市場,故事要從IBM講起。

對於它的第一台PC,IBM原來計畫使用Digital Research公司的C/PM系統。因為Digital Research公司沒有簽署保密協議,IBM於是向微軟詢問,微軟隨後便開始替IBM開發應用程式,即MS-DOS。

然而,MS-DOS實際上是基於QDOS作業系統,這種系統是由Seattle Computer Products(SCP)公司的Tim Paterson發明的。微軟以5萬美元的價格從SCP那裏購買了QDOS(SCP當時並不知道IBM的協議)。

這樁買賣成為一個帝國的起點。後來,Paterson還一度進入微軟任職。

8.SGI購買Cray少了一樣

1996年,當SGI購買Cray的時候,SGI是矽谷的巨人之一。SGI主管往來的人物中包含克林頓總統夫婦,公司的技術還用在「侏羅紀公園」電腦中。

但SGI那時卻沒有買下UE10000伺服器的業務,昇陽公司收購了這一產品,並且將它整合進自己的 E10000產品線。
1996年,當SGI購買Cray的時候,SGI是矽谷的巨人之一。SGI主管往來的人物中包含克林頓總統夫婦,公司的技術還用在「侏羅紀公園」電腦中。

靠著這套系統,昇陽公司在網際網路發展的黃金時代獲得了不少的收入,它的售價經常超過了1百萬美元。

與此同時,SGI則因為各種原因開始衰退,甚至後來退居二線廠商,空出來的辦公室被後來的Netscape與Google租用。

9.Yahoo錯過Google

Google是史丹佛大學工程實驗室1998年開發出來的一個專案,專案的發明人曾經向Yahoo的創始人David Filo 示範過Google。Google方面的人表示,Filo當時表示,他希望Google開發成熟後再來和他談。有消息表示,Yahoo甚至曾經有機會收購 Google。

當然,Google後來成為了Yahoo最大的競爭者。只是Yahoo當時那麼決定也有自己的道理,搜尋當時已經遍地都是。史丹佛初期也很難獲得投資者的青睞。

10.迷你硬碟MP3播放機

1999年,IBM開始銷售一種微型硬碟( microdrive),這種硬碟的僅有1英寸大小。IBM一直在等待這塊產品業務市場的成長,可以說,IBM是翹首以待,望穿秋水。

這方面的銷售數字從來就沒有公佈過,而發明這項產品的IBM在硬碟業務上繼續虧錢。

時間拉到2002年,IBM把硬碟事業賣給日立(Hitachi)。到了,2003年及2004年,迷你iPod以及其他音樂播放機令微型硬碟一炮而紅,自此成為熱門商品。

「IBM沒有看出客戶在哪裡,」日立公司產品策略暨行銷副總裁Bill Healy表示,「日立相當於日本的奇異公司一般,他們製造飯鍋、冰箱、以及核子動力發電廠。」

11. Xerox PARC

Xerox所屬著名的PARC研究中心(Palo Alto Research Center)曾開發出桌上型PC,乙太網路,雷射印表機以及滑鼠這些重要的技術產品,但這些發明後來反而都由別人發揚光大。

Xerox這家影印機大廠在目前走向無紙化時代顯得十分格格不入,但PARC也的確培養出無數名人,包括James Clark(XML大師)、Alan Kay(包括筆記型電腦都出自他的構想)、Robert Metcalf(乙太網路發明人)與 Lawrence Tesler等。(陳奭璁整理)

CNET新聞專區:Michael Kanellos  28/03/2005


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